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Guía de Viaje - Santiago de Cuba, Cuba
La provincia de Santiago de Cuba está comprendida en la colorida y singular región oriental de la Isla, y fue uno de los primeros territorios explorados por los colonizadores españoles a inicios del siglo XVI. Su ciudad ostentaría el galardón de «primer puerto de Cuba» hasta entrado el siglo XVII. En la actualidad, la provincia cuenta con poco más de un millón de habitantes, lo que la convierte en la segunda más poblada, después de La Habana.

Toda la región se caracteriza por la belleza de su quebrado relieve montañoso, incluido en los dominios de la impresionante Sierra Maestra, que es la principal característica geográfica de la provincia. La mayor elevación de Cuba, el Pico Turquino, se encuentra en territorio santiaguero, y es una de las escaladas más celebradas por los visitantes.

Santiago de Cuba es también conocida por su lugar cimero en la cultura y la historia cubanas: cuna de músicos, artistas, poetas y patriotas de renombre universal, como Francisco Repilado, conocido por su apelativo artístico de Compay Segundo; José María Heredia, el mejor poeta del romanticismo cubano; Miguel Matamoros, sonero insigne; y el magnate del ron y patriota Emilio Bacardí, entre muchos otros.

Las raíces culturales de Santiago de Cuba están entre las más diversas y complejas del país. La provincia es conocida como la cuna del son, el bolero y la trova, tres de los ritmos más influyentes dentro del espectro musical cubano. Del mismo modo, las huellas africana, haitiana y francesa se exhiben como otros de los rasgos definitorios de su identidad cultural. Aún hoy, el turista puede visitar las poéticas ruinas de los cafetales establecidos por los primeros colonos franceses emigrados de Haití.

La ciudad de Santiago de Cuba, capital provincial, es la segunda urbe más importante del país desde los puntos de vista histórico, cultural, económico e industrial. Además, es conocida como la «cuna de la Revolución», por sus tradiciones patrióticas y su rol decisivo en el derrocamiento del poder tiránico de Fulgencio Batista. En la ciudad se pueden reconocer los más variados estilos arquitectónicos, que van desde el colonial hasta el neoclásico más austero, pasando por el barroco recargado.

Por otra parte, el carnaval de Santiago de Cuba es el más colorido y auténtico de todo el país, una verdadera celebración popular. Algunos sitios de obligada visita son: el Parque de Baconao, Reserva de la Bisofera desde 1987; la Gran Piedra; el Cementerio de Santa Ifigenia; la Universidad de Oriente, que es la segunda más importante de Cuba; y la Basílica de Nuestra Señora del Cobre, el centro espiritual más importante del país, donde se exhibe la figura de la Patrona de Cuba.

En la provincia de Santiago de Cuba se puede percibir, como en ningún otro lugar, el eco musical de los pregones, el retumbar grave de los tambores africanos y la autenticidad de la mixtura racial y cultural que caracteriza al Caribe. Se trata de la región más «caliente» de Cuba.
Caletón Blanco
Caletón Blanco es uno de esos lugares de la geografía cubana, que se caracterizan por la belleza prístina y rústica de su entorno natural. A 30km de la ciudad de Santiago de Cuba, y en un privilegiado escenario natural en las estribaciones de la imponente Sierra Maestra, Caletón Blanco es un distrito apropiado para el turismo de naturaleza y el descanso absoluto fuera del «mundo civilizado».

La modesta playa se caracteriza por la abundancia de pequeñas ensenadas y la presencia de una tupida vegetación, conformada fundamentalmente por arbustos de uva caleta. El Campismo Popular Caletón Blanco es el principal sitio para el alojamiento en el lugar. Si bien el campismo no tiene las comodidades de un hotel, no deja de ser un lugar conveniente para la estancia de los viajeros, así como para entrar en contacto directo con la gente de Cuba, ya que es uno de los destinos más asequibles y preferidos por los habitantes locales para sus vacaciones.

Además hay varias casas particulares de cómodas instalaciones y un esmerado y entusiasta servicio. Las principales actividades en la región son las escaladas a las elevaciones secundarias de la Sierra Maestra, el senderismo y los paseos a caballo.

El área costera de Caletón Blanco también resulta apropiada para la práctica del snorkeling y el buceo. Los fondos marinos de Caletón Blanco y sus alrededores atesoran, además de hermosas formaciones coralinas, varios barcos hundidos del Almirante Pascual Cervera, un célebre oficial de la Armada Española que estuvo a cargo de la Batalla Naval de Santiago de Cuba.

También en las cercanías de Caletón Blanco está Cayo Damas, una singular porción de tierra en medio del mar, de pocos metros cuadrados, donde se ubica un restaurante especializado en comida criolla. En la región de Caletón Blanco, el mar y la montaña se imbrican para lograr un atractivo singular, característico de las provincias más orientales de Cuba.
Chivirico
El pintoresco pueblo de Chivirico está localizado a solo 75km de la Ciudad de Santiago de Cuba, en las estribaciones de la Sierra Maestra. La atmósfera rústica que refleja su singular espíritu y el ritmo animado de su gente amable hacen que la visita a Chivirico sea apreciada por su carácter auténtico. En sus calles calurosas se puede atestiguar la vida cotidiana del Oriente cubano en su forma más incontaminada: el eco musical de los pregones; las múltiples iniciativas de sus vendedores ambulantes que empujan los carritos coloridos por las calles polvorientas del lugar; las huellas de la mixtura cultural y racial en Cuba, todo.

El bello conjunto paisajístico de Chivirico, caracterizado por las abundantes elevaciones montañosas de cara a las aguas cálidas del Caribe, es el principal atractivo de que se vale el complejo hotelero Brisas-Los Galeones para la satisfacción de sus huéspedes. Las dos edificaciones principales con que cuenta el complejo Brisas-Los Galeones se integran armónicamente con el sobrecogedor paisaje. Ambas se sitúan sobre atrayentes elevaciones de cara al mar, lo que garantiza una vista panorámica sobre uno de los más hermosos paisajes de la geografía cubana.

Para llegar hasta la pequeña y privada Playa Sevilla, el visitante debe tomar una escalera de 296 peldaños por la ladera de la montaña. Las principales actividades en la región son el senderismo y los paseos a caballo, aunque también se puede disfrutar de una barrera de corales situada a solo unos metros de la costa. Para facilitar la práctica de actividades subacuáticas y el snorkeling, funciona el Centro de Buceo Marlin, con sede en el complejo hotelero.

Chivirico parece condensar las principales marcas del oriente cubano, no sólo por su denotada identidad y por las manifestaciones auténticas de la cultura popular en Cuba, sino también por su distintivo entorno natural. Sin dudas, se trata de una buena opción para quienes pretendan tomar unas vacaciones tranquilas y gratificantes.
Ciudad Santiago de Cuba
Es la segunda urbe más importante y poblada de Cuba, cuna de músicos de renombre universal, poetas, héroes históricos y trovadores callejeros. La legendaria ciudad de Santiago de Cuba es un sitio para la fascinación. En su singular colorido humano se puede percibir, como en ningún otro lugar, la mezcla cultural y racial que define la identidad caribeña. Santiago de Cuba sobresale del conjunto por su intensa y variada vida cultural, la alegría de sus ritmos musicales –el son, la conga, la salsa cubana–, así como por el hechizo ancestral de los tambores que retumban en sus calles.



Fundada en 1514 por el archiconocido conquistador Diego Velázquez de Cuéllar, Santiago de Cuba estuvo entre las «siete primeras villas» de la Isla, y por las excepcionales condiciones geográficas de su enclave funcionaría como la capital de Cuba hasta 1556. El primer gobernador de Santiago fue Hernán Cortés, justo antes de partir para su campaña en lo que sería el Virreinato de Nueva España, en México. Santiago de Cuba es también conocida como la «Cuna de la Revolución» y la «Ciudad Heróica», ya que su nombre ha estado estrechamente vinculado a la historia patriótica del país.

En su Centro Histórico destacan el Parque Céspedes, uno de los espacios más concurridos y pintorescos de la urbe; la Casa de la Cultura Miguel Matamoros, lugar de encuentro de trovadores y artistas locales; el Ayuntamiento, una construcción icónica de estilo neoclásico, desde donde Fidel Castro proclamó el triunfo de la Revolución el 2 de enero de 1959; el museo Casa Diego Velázquez, que data de 1522 y fuera la residencia oficial del primer gobernador de Cuba; y la céntrica Calle Heredia, una arteria principal en su esquema urbano.



También, entre los muchos museos de interés, destacan: el Museo Municipal Emilio Bacardí, fundado en 1899 por el propio magnate del ron, patriota y alcalde de la ciudad; el Museo del Carnaval, donde se expone la historia de una de las más importantes y coloridas celebraciones populares en Cuba; el Museo de la Lucha Clandestina, situado en un hermoso edificio de estilo colonial; y el Museo Cuartel Moncada, ubicado en una sección del actual centro escolar y antiguo cuartel de las tropas de Fulgencio Batista. Este último es conocido por ser el lugar de un histórico asalto, conducido en 1953 por las tropas rebeldes bajo el mando de Frank País y Fidel Castro.

Cada año, la Casa del Caribe organiza el Festival del Caribe y la Fiesta del Fuego, las dos festividades más importantes para la celebración del legado cultural africano en Cuba. En sentido general, la ciudad ofrece una imagen caleidoscópica de los colores, sonidos y gente de Cuba, es un escenario «caliente» para el espíritu auténtico del Caribe, ubicado entre el pasado y el presente, entre el mar y la montaña.

Contramaestre
La pequeña ciudad de Contramaestre, cabecera municipal, está a medio camino entre las ciudades de Santiago de Cuba y Bayamo, por lo que es una parada frecuente para los viajeros que siguen una de las rutas más transitadas del Oriente cubano. En realidad, los atractivos turísticos de Contramaestre no son tan abundantes como los de otros distritos de la provincia.

Aún así, Contramaestre puede llamar la atención del visitante por sus representativas manifestaciones de la cultura popular en el oriente cubano: las peleas de gallos, el puerco asado con casabe –un tradicional plato elaborado a partir de yuca–, las raspaduras y cucuruchos de elaboración artesanal que pregonan los vendedores ambulantes por sus calles, el aguardiente y los juegos de dominó en sus parques.

La región que hoy corresponde a Contramaestre fue un importante centro de asentamientos aborígenes, por lo que en sus predios existen varios sitios de interés arqueológico. El distrito se define por su rico ecosistema, así como por la presencia del río Contramaestre, el mayor afluente del río Cauto, que por su parte es el más caudaloso de Cuba. Las principales actividades en la región incluyen los paseos a caballo, el senderismo y la pesca en el Embalse Carlos Manuel de Céspedes.

Además de las acogedoras casas particulares, la principal alternativa para el hospedaje de los visitantes es el confortable Hotel Villa El Saltón, un sitio tranquilo a pocos kilómetros de Contramaestre, rodeado de una exuberante y colorida vegetación. El hotel está enclavado en el corazón mismo de la Sierra Maestra e incluye en sus dominios una hermosa cascada de 30m de alto, y tres hermosas piscinas naturales semejantes a las de Las Terrazas en Pinar del Río. Además está el mirador de El Saltón, que ofrece una vista impresionante de la serranía santiaguera. En suma, Contramaestre y sus alrededores parecen testimoniar la integración armónica del hombre con la naturaleza.
El Cobre
El singular y pintoresco pueblo de El Cobre, ubicado a 18km de la ciudad de Santiago de Cuba, es célebre por la Basílica de Nuestra Señora del Cobre, dedicada a la Virgen de la Caridad. La basílica es el centro espiritual más importante del país y un sitio sagrado de peregrinación. A raíz de un arraigado y definitorio proceso de sincretización, la Virgen de la Caridad se identificó en la santería con la deidad yoruba Ochún, lo que ha contribuido a que sea uno de los iconos religiosos más potentes en Cuba.

La historia de lo que sería El Cobre comenzó cuando exploradores españoles descubrieron un importante yacimiento de cobre en la región, al que debe su nombre. Por esta razón, la actividad minera ha definido su historia desde la temprana fecha de 1530, en que comenzó a operar la mina, clausurada siglos más tarde, en el año 2000. Indios y negros esclavos traídos de África trabajaron forzadamente en la extracción del mineral en lo que se conocía con el nombre de Cerro del Cardenillo.

En 1599, el capitán español Francisco Sánchez de Moya, administrador de la mina, bautizó el reciente poblado con el nombre de Santiago del Prado. Más tarde, en el año de 1612 –según asegura la leyenda–, tres pescadores encontraron la imagen de la virgen sobre unas tablas, mientras se hallaban en medio de una intensa tormenta a la que sobrevivieron. Fue así como comenzó el culto a la Virgen de la Caridad, declarada Patrona de Cuba en 1916, y coronada por el papa Juan Pablo II en 1998, durante su visita a Cuba.

La Basílica de Nuestra Señora del Cobre es una hermosa construcción de estilo neoclásico que cuenta con hermosos vitrales y un altar de mármol labrado en plata maciza. Sin embargo, más que por sus valores arquitectónicos, la basílica resulta imponente por el escenario natural en que se erige. El hermoso y colorido valle, rodeado por un abrupto horizonte montañoso, hace que la edificación destaque aún más su halo místico.

Hoy en día, el camino a la basílica está colmado de artesanos y vendedores de arreglos florales y artículos religiosos. Además, sobre un mirador natural, está el Monumento al Cimarrón, que conmemora la sangrienta rebelión de esclavos de la mina, ocurrida en el siglo XVII.
La Mula La Plata y Las Cuevas
Los distritos de La Mula, La Plata y Las Cuevas se encuentran a los pies de la Sierra Maestra, en la costa sur de la provincia de Santiago de Cuba. El escenario natural de estas regiones se caracteriza por un hermoso relieve montañoso y por la exuberante variedad de la flora comprendida en sus predios. Las actividades de interés turístico abarcan un ancho espectro, pero fundamentalmente se relacionan con el turismo de naturaleza o el eco-turismo: paseos a caballo, senderismo, baños en el río, escaladas, snorkeling, en fin, el contacto directo con la naturaleza está garantizado.

El poblado de La Mula está en la desembocadura del río homónimo. Los fondos marinos de su costa resultan ideales para los amantes del buceo. Además de la belleza de las formaciones coralinas en esta región, los visitantes pueden disfrutar del más impresionante naufragio que hay en Cuba, el del buque español Cristóbal Colón, hundido en 1898 durante la Guerra Cubano-Hispano-Norteamericana. En las cercanías de La Mula se encuentra el Parque Nacional La Bayamesa, una importante reserva de la fauna y la flora. Además está el campismo popular La Mula, preferido por los vacacionistas de la región. El campismo brinda acceso a hermosas piscinas naturales y baños en el río.

La Plata es el lugar del primer combate victorioso de las tropas rebeldes, lideradas por Fidel Castro, contra los soldados de Fulgencio Batista, en 1957. Actualmente hay un museo que atesora valiosos documentos de los días de la guerrilla en Cuba. En sus tres salas de exposición se exhiben fotos y documentos históricos, entre los que resalta una relación firmada por los quince sobrevivientes de la expedición del yate Granma. En La Plata, el visitante puede encontrar recorridos guiados por la serranía y un excelso entorno natural.

Por su parte, Las Cuevas es el punto de inicio de una célebre ruta por el corazón de la Sierra Maestra, que tiene como clímax el ascenso a las dos montañas más altas de Cuba: el Pico Cuba, de 1872m, y el Pico Turquino, de 1974m. Se trata de una excursión desafiante que se puede continuar por el Gran Parque Nacional Sierra Maestra, hasta la intrincada Comandancia de La Plata, cuartel general de Fidel Castro, Ernesto «Che» Guevara, y otros de los principales líderes del histórico Ejército Rebelde. El Centro de Visitantes de Las Cuevas puede coordinar el servicio de guías experimentados para quienes así lo deseen.
Parque Baconao
A los pies del impresionante paisaje rural de la Sierra Maestra, se sitúa el Parque de Baconao, declarado por la UNESCO como Reserva de la Biosfera en 1987. Pocos destinos turísticos en Cuba pueden compararse con el fascinante paisaje del Parque, un sitio de necesaria visita, localizado a 20km de la ciudad de Santiago de Cuba. El área comprende una porción del más importante complejo montañoso de Cuba, una hermosa y bien conservada laguna, así como una costa de aguas cálidas, en la que se sitúan varias playas de interés dentro del esquema turístico de la provincia.

En conjunto, el Parque de Baconao, con sus 800km2 de extensión, alberga uno de los ecosistemas más variados e importantes de Cuba, caracterizado además por la asombrosa cantidad de especies endémicas de la fauna y la flora presentes en su entorno.

El escenario rural se caracteriza por la presencia de cafetales, bohíos y guajiros con sombreros de guano que trabajan los surcos de una tierra especialmente roja, lo que contribuye al aspecto genuino y rústico de la región. También en los predios del parque se incluyen el Museo Nacional de Transporte Terrestre, que exhibe sus flamantes carros clásicos, y su colección de miniaturas de más de 2000 modelos; así como un modesto acuario, celebrado por su espectáculo con delfines y por su túnel de 30m bajo el agua, único en su tipo en Cuba.

Por su parte, el insólito Valle de la Prehistoria es uno de esos lugares pintorescos del oriente cubano. Este atractivo parque, que incluye más de 200 esculturas de dinosaurios a tamaño real, pretende recrear, desde cierta ingenuidad, la vida en la tierra durante el período jurásico. El Valle de la Prehistoria también incorpora un interesante Museo de Historia Natural.

Otro sitio de interés es la prístina Laguna de Baconao, ideal para los paseos en bote durante la caída del sol. La laguna es también el sitio de un criadero de cocodrilos; un restaurante, conocido por sus especialidades del mar; y la icónica Aldea Taína, que ofrece una recreación detallada de la vida de los primeros pobladores de Cuba. Finalmente, en la zona costera se sitúan las tranquilas y encantadoras playas Cazonal, La Laguna y El Caletoncito.

Además, el hotel Club Amigo Carisol-Los Corales, en coordinación con las dos marinas de la región, facilitan actividades de buceo en varios sitios de hermosos paisajes marinos. Baconao es, sin duda alguna, uno de los destinos turísticos más completos y entretenidos del país.
Siboney
Siboney es un pequeño pueblo costero de un encanto más bien rústico, ubicado a 19km de la ciudad de Santiago de Cuba. Su conveniente localización, en una ruta turística muy transitada, facilita el acceso a muchos de los principales atractivos del este de la provincia, como las playas Cazonal y Berraco, el Parque de Baconao, y Sigua.

En el pueblo abundan las confortables casas particulares, que son la principal alternativa para el descanso y la estancia de los turistas. Además, está la Villa Siboney, de cabañas estilo campesino y un adecuado servicio. Por su parte, la Playa Siboney es uno de los principales atractivos de la región, por la belleza de su paisaje costero, orlado en el horizonte por las elevaciones de la Sierra Maestra. Cabe añadir que Playa Siboney es la más popular entre los santiagueros de la ciudad, que la prefieren para pasar sus vacaciones en un entorno prístino y tranquilo.

Otro sitio de interés es el museo Granjita de Siboney, lugar desde donde salieron Fidel Castro y su partida de hombres para atacar el Cuartel Moncada el 26 de julio de 1953. El museo posee una interesante colección de objetos y documentos históricos que bien vale una visita rápida.

Adyacente a la Granjita está el Museo de la Guerra Hispano-Cubano-Norteamericana, donde, además de documentos y objetos datados de 1898, se pueden admirar algunas maquetas de escaramuzas terrestres y marítimas desarrolladas en los predios de la provincia de Santiago de Cuba durante la guerra. Otro lugar de provechosa visita es el restaurante de comida criolla La Rueda, con vistas a la playa y localizado en lo que era la antigua casa del mundialmente afamado sonero del Buena Vista Social Club Francisco Repilado, más conocido como Compay Segundo.

Desde Siboney también se puede acceder con facilidad al impresionante paisaje del macizo montañoso La Gran Piedra, una singular formación geológica que funciona como mirador natural. Asimismo, se pueden visitar varios sitios pintorescos de ruinas cafetaleras, entre las que resalta el Cafetal La Isabelica, locación insignia de uno de los más bellos paisajes rurales de la provincia de Santiago de Cuba, declarado por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad.
Sigua
Comprendido dentro de la privilegiada región de la reserva natural de Baconao, el pequeño pueblo costero de Sigua ha sido tradicionalmente relegado a un segundo plano, ante las impresionantes locaciones convencionales del Parque Baconao. Sin embargo, su gente amable y el ritmo de vida tranquilo lo sitúan como un destino válido para aquellos visitantes que intenten entrar en contacto directo con la naturaleza y la gente de Cuba.

Cada año, Playa Larga y Sol y Mar, las dos instalaciones de campismo con que cuenta el distrito, que por demás se integran armónicamente al paisaje costero, se tornan los lugares por excelencia a que atienden los habitantes de los colindantes pueblos de Damajayabo, Moya y Las Guásimas, durante el período estival. Para el alojamiento también está el cómodo Hotel Costa Morena, desde el cual se puede acceder con facilidad a las pequeñas y hermosas payas Las Coloradas y Cazonal, así como al Centro Recreacional Sigua y a la Laguna Baconao.

Entre las actividades más relevantes de la región están el senderismo, con varias rutas a lo largo de las márgenes del Río Sigua; las excursiones a caballo; y el buceo en varios sitios de interés, como la zona de barcos hundidos.

Otro de los mayores atractivos naturales cercanos al distrito de Sigua es La Gran Piedra, la mayor elevación con que cuenta el Valle de Baconao. Se trata de una singular formación rocosa que sobresale del resto de las elevaciones del lugar, y que actualmente funciona como un mirador, al que se accede por medio de una escalera de 459 peldaños, esculpida en la propia roca. La vista del Valle de Baconao, desde sus 1234m de altura por encima del nivel del mar, es simplemente asombrosa. Por demás, el distrito de Sigua está cercano a las comunidades artísticas El Oasis y El Verraco, donde varios artistas locales exhiben y comercializan sus piezas, por lo general alusivas al imaginario rural cubano.
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